In februari van dit jaar begon een opmerkelijke reis die zou leiden naar een historische mijlpaal in november. Het was een reis gevuld met toewijding, samenwerking en de gedeelde droom om een platform te creëren voor mensen met een verstandelijke beperking in het Caribisch Nederland. De Special Olympics Kingdom Games beleefden hun eerste editie, en de resultaten waren ronduit buitengewoon.

Een nieuw initiatief, gedreven door passie en visie

Niels Cannegieter, eigenaar van Thinc ahead en de directeur en initiator van de Special Olympics Kingdom Games, vatte de essentie van deze buitengewone reis treffend samen: “Het was een fantastisch avontuur. We zijn in februari begonnen. Samen met het Ministerie van VWS hebben we een springplank gecreëerd voor mensen met een verstandelijke beperking in Caribisch Nederland. De afgelopen maanden hebben we de steun gekregen van het Ministerie van VWS, Special Olympics Inc., Special Olympics Bonaire, Indebon, Openbaar Lichaam, TCB, FKPD, Zw Groep, Bon Bida, Hofi Kultural, Captain Don’s Habitat, talloze sportorganisatoren en partners uit Nederland, zoals Fiore Projecten, Scheepens en Tricorp, die een belangrijke rol hebben gespeeld bij het realiseren van dit evenement.”

Een verenigd koninkrijk van Atleten

In juni werden officiële uitnodigingen verstuurd, en de enthousiasme en steun van de deelnemende delegaties waren inspirerend. Het evenement bracht delegaties samen uit Curaçao (48 leden), Aruba (38), Sint-Maarten (21), Sint Eustatius (18), Saba (10) en Special Olympics Bonaire (34). Deze diverse samenstelling vormde het hart en de ziel van de Special Olympics Kingdom Games, en vertegenwoordigde een koninkrijk van atleten.

Een multisport spektakel

De maanden voorafgaand aan het evenement werden gekenmerkt door zorgvuldige planning en samenwerking met lokale partners op Bonaire. De gedane inspanningen waren duidelijk zichtbaar in het multisport spektakel dat zich tijdens het weekend ontvouwde. Met de steun van verschillende organisaties werd er een geheel nieuw Special Olympics speelveld gecreëerd voor Beach Volleyball (dankzij Indebon en het Ministerie). Voetbal, zwemmen, bocce (de grootste van alle sporten), Baseball5 (gesteund door de Koninklijke Nederlandse Honk- en Softbal Bond) en atletiek (met steun van de Koninklijke Nederlandse Atletiek Unie en de introductie van frame running voor de inwoners van Bonaire) vormden een fantastische line-up voor de eerste Special Olympics Kingdom Games.

Een spectaculaire opening

De openingsceremonie was ronduit spectaculair. Het barstte van overweldigende energie en toonde het enthousiasme en de toewijding van de deelnemers. Met de Law Enforcement Torch Run, de officiële Atleten Eed en een levendige muzikale achtergrond werd het evenement groots ingeluid. Het symbolisme en de eenheid die tentoongesteld werden, zetten de toon voor een weekend vol uitzonderlijke prestaties en momenten van pure vreugde.

Sport, vriendschap en tranen van blijdschap

Gedurende het weekend vonden alle sportevenementen plaats, waarbij de atleten opmerkelijke toewijding en vaardigheid toonden. Voorbij de competitie was het evenement een viering van vriendschap, kamaraadschap en het creëren van blijvende herinneringen. Het Friends & Family Forum en de Healthy Athletes-programma’s voegden diepgang en betekenis toe aan het evenement, waardoor een onvergetelijke ervaring ontstond.

Een erfgoed van transformatie

Zoals Niels Cannegieter treffend zei: “Als we terugkijken, zal ons erfgoed als volgt zijn: er zijn deelnemers die voor het eerst van hun eiland kwamen, hun eerste paspoort of ID kregen, voor het eerst in een hotel sliepen met vrienden, en we hebben een evenement mogen neerzetten dat dit allemaal mogelijk maakte. Het is zoveel meer dan sport! We hopen dat de lokale Special Olympics-organisaties een structuur opzetten waar atleten kunnen trainen en kunnen deelnemen aan het volgende evenement. De uitnodiging is er dat iedereen kan deelnemen aan de Special Olympics Nationale Spelen in 2024. Maar we hebben al ons doel gesteld voor de tweede Special Olympics Kingdom Games in 2025. We hebben levens veranderd en blijven dat doen. Dat maakt me persoonlijk meer dan trots en geeft me energie om nog meer legacy te creëren.”

Het effect van de Special Olympics Kingdom Games reikte verder dan de atletische arena. Terwijl atleten hun welverdiende medailles ontvingen, vloeiden tranen van vreugde. Vriendschappen bloeiden op, en er werd een erfenis geboren die blijvende inspiratie biedt en de weg vrijmaakt voor toekomstige generaties.

De eerste Special Olympics Kingdom Games was een getuigenis van de kracht van eenheid en inclusiviteit. Het ging niet alleen over sport; het ging over het realiseren van het potentieel van elk individu, ongeacht hun capaciteiten. De toewijding van de organisatoren, de onwankelbare steun van de deelnemende delegaties en de samenwerking van talloze organisaties en partners maakten van een droom werkelijkheid. Deze eerste editie zal herinnerd worden als het begin van een erfenis, een evenement dat de kracht van de menselijke geest en de ontembare aard van de atleet vierde.

Als we vooruitkijken, beloven de Special Olympics Kingdom Games een lichtend voorbeeld te zijn van wat er kan worden bereikt wanneer gemeenschappen samenkomen om elkaar te steunen en op te tillen. Het gaat niet alleen om competitie; het is een viering van de ongelooflijke capaciteiten binnenin ieder van ons.

Wij zijn goed in gezelschap